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2024-06-06 11:19

随着联邦基金的枯竭,儿童保育将变得更加昂贵

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莱西·莫尼加尔(Lexie Monigal)的幼儿日托中心几周后就关门了,她又陷入了熟悉的困境:一边拼命寻找托儿服务,一边考虑辞去她在威斯康星州梅纳沙(Menasha)的外科护士全职工作。

这是她的双胞胎日托中心今年第二次突然宣布计划关闭——两次都是因为经济困难——这让她没有人照看她两岁的孩子,加剧了威斯康星州这片地区长期以来的托儿服务短缺。

27岁的莫尼加尔说:“我四处打电话,找啊找啊找,但到目前为止,什么都没有。”她已经怀孕八个月,是她的第三个孩子。“我已经到了这样的地步,我宁愿辞掉工作,在经济上苦苦挣扎,也不愿继续担心找不到医疗服务。”

随着会在疫情期间为儿童保育预留的240亿美元刺激资金告罄,数百万父母——尤其是母亲——可能很快就会做出类似的计算。创纪录的投资通过提高工人工资、促进培训项目和免除家庭支付要求,帮助该行业维持了下去。

根据自由派智库世纪基金会(Century Foundation)的一项研究,随着最后一笔拨款于本月到期,估计有7万个儿童保育项目可能会因失去资金而关闭,导致320万儿童失去照顾。研究人员发现,这意味着美经济活动损失了106亿美元,给这个已经严重缺乏儿童保育的国家增加了新的压力。

“受到影响的不只是个别孩子或家长,而是整个经济,”世纪基金会(Century Foundation)高级研究员朱莉·卡申(Julie Kashen)说。“当300多万儿童失去照顾时,这意味着所有这些父母都将不得不找到其他工作,或者减少工作时间,或者干脆辞职。”

对许多父母来说,找到托儿服务仍然是不可能的

联邦资金到期之际,美国经济正处于不稳定时期,在经历了一段时间的疫情后快速增长后,美国经济已经开始放缓。就业机会处于两年来的低点,房屋销售在下降,越来越多的美国人拖欠汽车贷款和信用卡。尽管总体物价增长趋于稳定,但儿童保育成本的增长速度已经连续5个月快于通货膨胀。专家说,日本的日托费用已经是世界上最高的了,随着日托供应的减少,预计未来几个月日托费用还会涨得更高。

双方的政治家都强调需要提供更实惠、更容易获得的儿童保育,但严重的障碍仍然存在。国会民主党人呼吁今年拨出160亿美元的紧急托儿基金,不过在共和党人力推大幅削减社保项目之际,这样的努力似乎不太可能实现。与此同时,由于在预算政策上存在广泛分歧,政府正处于关闭的边缘。

尽管最近有联邦资金涌入,但自疫情迫使全国各地突然大范围停工以来,儿童保育行业一直在边缘徘徊。根据世纪基金会的数据,在疫情爆发的头两年,估计有2万所托儿中心永久关闭,占全国的十分之一。成千上万的工人因此失去了工作,还有更多的人辞职去找要求不高、收入更高的工作。如今,与2020年初的水平相比,该行业仍缺4万个职位。专家表示,随着劳动力市场降温,政府资金到期,可能会有另外23.2万个工作岗位面临风险。8月份失业率升至3.8%,创18个月新高。

53岁的辛西娅·戴维斯(Cynthia Davis)拥有幼儿教育硕士学位,在华盛顿特区西北部经营着一家24小时托儿中心。她说:“这笔额外的钱帮助我们维持了生计,但现在我们又陷入了以前的困境。”我甚至付不起自己的最低工资。”

儿童保育员们等待着能让他们脱离危险的支票

单个设施的关闭可能会产生巨大的连锁反应,特别是在儿童保育选择很少的地区。据左倾的美国进步中心称,超过一半的美国人——尤其是低收入家庭、有色人种和农村地区的人——生活在“儿童保育沙漠”中。

据非营利倡导组织“儿童保育意识”(Child Care Aware)称,总体而言,美国已经缺少约360万个儿童保育名额。

全国妇女法律中心(National Women 's Law Center)负责收入保障和儿童保育的副总裁梅丽莎·博蒂奇(Melissa Boteach)说:“疫情暴露并加剧了儿童保育方面本已脆弱的局面。”“美国救援计划是一条生命线。当这些资金枯竭时,它将缓慢地使这个国家的儿童保育沙漠更加干燥。”

阿什顿·纳尔逊(Ashton Nelson)是马里兰州卡尔弗特县(Calvert County)四个孩子的母亲,她正在应对孩子们的日托所上周关闭的影响。她很快为4岁的女儿找到了一所幼儿园。但她20个月大的儿子整个星期都待在家里,而纳尔逊则从祖父母、兄弟姐妹和朋友那里寻求帮助,这样她和未婚夫就可以去上班了。

日托中心的等候名单长达数年,部分原因是许多地区中心最近关闭了,她说。请保姆太贵了。身为秘书的尼尔森和她为当地学校系统做维护工作的未婚夫都不能在家工作。

32岁的尼尔森说:“这是一个令人沮丧的大混乱。”“我最终会辞职吗?”当然,这是我想过的事情,但这不是我可以轻易做出的决定,因为我有我们家庭的健康保险。但如果事情失败了,我该怎么办?我不能每天都喊。”

经济学家表示,即将到来的回调可能会对母亲们造成不成比例的打击,自疫情以来,母亲们以创纪录的速度重返工作岗位。处于黄金工作年龄的女性在劳动力中所占的比例超过77%,接近历史最高水平,并在很大程度上支撑了美国经济近期的强劲势头。但托儿服务的中断可能会威胁到这些成果,并导致护理、教学和酒店等行业的劳动力短缺加剧,自疫情开始以来,这些行业都在努力补充人员。

“如果你有年幼的孩子,没有孩子照顾你就无法工作,”Boteach说。“这意味着你可能会看到更多的女性被挤出劳动力市场。你会看到企业更难招到人。”

在大流行早期,妇女失去了更多的工作。他们回来的速度也更快。

在印第安纳州,凯利·道恩·琼斯(Kelly Dawn Jones)即将关闭她经营了14年的家庭托儿中心,尽管她担心这会让家庭陷入困境。她照顾着五个孩子,他们都接受政府援助,而他们的父母在当地医院做药房技术员、送货司机和厨房员工。

49岁的琼斯说:“我的父母对我说,‘感谢上帝,你还营业,因为这是我能去上班的唯一途径。’”“但老实说,我不知道我还能坚持多久。”

由于资金紧张,她不得不在上个月解雇了两名长期任教的教师,让琼斯独自经营她的中心。她说,她每个孩子每周都能得到157美元到203美元的州政府补贴,但这些补贴经常姗姗来迟。她动用了自己的积蓄,向朋友借钱来购买杂货和支付基本的保养费用。

“这些天,我满脑子想的都是关门,”她说。

像琼斯这样的家庭托儿中心,主要为低收入和农村儿童提供服务,是关闭风险最高的机构之一。美国卫生与公众服务部(Department of Health and Human Services)的数据显示,自21世纪初以来,已有超过9.7万家有执照的家庭托儿之家关闭,使整个行业减少了近一半。专家说,随着大流行时期的资金到期,预计今年还会有几千家医院关门。

对于低收入的父母来说,没有日托往往意味着没有工资

预计这将给有小孩的家庭带来更大的压力。儿童保育成本的增长速度已经远远快于通货膨胀:政府数据显示,去年日托和学前教育费用上涨了6%,几乎是总体通货膨胀率3.2%的两倍。

根据经济合作与发展组织(Organization for Economic Cooperation and Development)的数据,去年,美国平均工资家庭的托儿费用占其收入的23%,高于2021年的12%。现在许多人担心,随着政府援助的消失,家庭的经济负担会变得更大。

托儿服务提供者说,高费用和低工资的混合使得他们很难维持下去。照顾孩子,尤其是年幼的孩子,是一项劳动密集型且成本高昂的工作:许多州要求每三到四个婴儿就有一个保姆。再加上保险、员工培训和房租,许多人说他们只能勉强维持生计。

长岛的托儿服务人员罗德里格斯(Janna Rodriguez)自1月份以来就没有领过薪水。跟上通货膨胀是一件非常困难的事情,去年,她有九个月没有给自己发工资。

她照顾的16个孩子几乎都依靠联邦政府的援助。但这些钱不足以支付她的开销:在过去三年里,月租金涨了20%,达到4100美元(约合人民币4100元)。电力、水和责任保险都上涨了25%。

与此同时,她的伙食费增加了一倍多,从每月800美元增加到1800美元。每隔一个周末,33岁的罗德里格斯就会花半天的时间开车去三家杂货店——BJ 's Warehouse、沃尔玛和Trader Joe 's——为孩子们的早餐、午餐和零食购买牛奶、水果和肉类。

她说:“我不得不牺牲自己的经济独立,不仅要养活孩子,还要确保我的员工得到报酬。”“即便如此,我唯一能付得起的就是最低工资。当你有学士学位或硕士学位,挣的钱还不如在麦当劳工作时,谁还愿意做这份工作呢?”

“工资简直是垃圾”:托儿工作者正在迅速辞职,这是经济的一个危险信号

回到威斯康辛州,莱西·莫尼加尔希望雇一个保姆,尽管这意味着她每月的托儿费用可能翻一番,达到3200美元。她说,这是她考虑在最小的孩子上幼儿园之前离开职场的最后一搏。辞职就不那么理想了:如果她在两年的合同到期前离职,她将不得不偿还一笔可观的签约奖金,并将失去家人的医疗保险。

她说:“我真的在努力继续工作,但如果这不起作用,或者最终变得太天文数字,我真的没有别的办法了。”“我们没有其他选择。”

费代丽卡这是本报告的内容。